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Esta nota fue originalmente publicada en LA Times.


 

California ha sido pionera en impulsar la energía solar en los techos, construyendo el mercado solar más grande de los EE. UU. Más de 20 años y 1,3 millones de techos después, la factura está por vencer.

A partir de 2006, el Estado, centrado en cómo incentivar a las personas a usar la energía solar, otorgó subsidios a los propietarios de viviendas que instalaron paneles fotovoltaicos pero no tenían un plan integral para deshacerse de ellos. Ahora, los paneles comprados bajo esos programas están llegando al final de su ciclo de vida típico de 25 a 30 años.

Muchos ya están terminando en vertederos, donde, en algunos casos, podrían contaminar las aguas subterráneas con metales pesados ​​tóxicos como plomo, selenio y cadmio.

Sam Vanderhoof, experto en la industria solar y director ejecutivo de Recycle PV Solar, dice que solo 1 de cada 10 paneles se recicla realmente, según estimaciones extraídas de datos de la Agencia Internacional de Energía Renovable sobre paneles retirados y de líderes de la industria.

El desafío que se avecina sobre cómo manejar camiones cargados de desechos, algunos de ellos contaminados, ilustra cómo una política ambiental de vanguardia puede crear problemas imprevistos en el futuro.

“Se supone que la industria es ecológica”, dijo Vanderhoof. “Pero, en realidad, todo se trata del dinero”.

California llegó temprano a la energía solar. Los pequeños reembolsos gubernamentales hicieron poco para reducir el precio de los paneles solares o alentar su adopción hasta 2006, cuando la Comisión de Servicios Públicos de California formó la Iniciativa Solar de California. Eso otorgó $3.3 mil millones en subsidios para instalar paneles solares en los techos.

 

La medida superó sus objetivos, reduciendo el precio de los paneles solares y aumentando la parte de la electricidad del estado producida por el sol. Debido a esa y a otras medidas, como los requisitos de que las empresas de servicios públicos compren una parte de su electricidad de fuentes renovables, la energía solar ahora representa el 15% de la energía del Estado.

Pero a medida que California avanzó con su programa de energía renovable, centrándose en los reembolsos y, más recientemente, en un impuesto solar propuesto, las preguntas sobre cómo manejar los desechos que se acumularían años después nunca se abordaron por completo. Ahora, tanto los reguladores como los fabricantes de paneles se están dando cuenta de que no tienen la capacidad para manejar lo que viene después.

“Esta basura probablemente llegará antes de lo que esperábamos y será una gran cantidad de desechos”, dijo Serasu Duran, profesor asistente de la Escuela de Negocios Haskayne de la Universidad de Calgary en Canadá. “Pero si bien todo el enfoque se ha centrado en desarrollar esta capacidad renovable, no se ha prestado mucha atención al final de la vida útil de estas tecnologías”.

Duran coescribió un artículo reciente en Harvard Business Review que señaló que la “capacidad de la industria lamentablemente no está preparada para la avalancha de desechos que probablemente vendrá“.

No es solo un problema en California, sino también en todo el país. Se instaló un nuevo proyecto solar cada 60 segundos en 2021, según una hoja informativa publicada por Solar Energy Industries Assn., y se espera que la industria solar se cuadruplique en tamaño entre 2020 y 2030.

Aunque el 80% de un panel fotovoltaico típico está hecho de materiales reciclables, desarmarlos y recuperar el vidrio, la plata y el silicio es extremadamente difícil.

“No hay duda de que habrá un aumento en el número de paneles solares que ingresan al flujo de desechos en la próxima década“, dijo AJ Orben, vicepresidente de We Recycle Solar, una empresa con sede en Phoenix que descompone paneles y extrae los valiosos metales mientras se desechan los elementos tóxicos. “Esa nunca ha sido una pregunta”.

La gran mayoría del negocio de We Recycle Solar proviene de California, pero la empresa no tiene instalaciones en el estado. En cambio, los paneles se transportan en camiones a un sitio en Yuma, Arizona. Eso se debe a que el riguroso sistema de permisos de California para materiales tóxicos hace que sea extremadamente difícil establecer una tienda, dijo Orben.

Reciclar paneles solares no es un proceso simple. Se necesitan equipos y trabajadores altamente especializados para separar el marco de aluminio y la caja de conexiones del panel sin romperlo en fragmentos de vidrio. Se utilizan hornos especializados para calentarlos y recuperar el silicio. En la mayoría de los estados, los paneles se clasifican como materiales peligrosos, que requieren costosas restricciones de embalaje, transporte y almacenamiento. La gran mayoría de los paneles solares residenciales en los EE. UU. son paneles de silicio cristalino, que pueden contener plomo, aunque es menos frecuente en los paneles más nuevos. Los de película delgada, que contienen cadmio y selenio, se utilizan principalmente en aplicaciones de grado de servicios públicos.

Orben dijo que la economía del proceso no es un argumento convincente para el reciclaje.

Solo se recuperan alrededor de $2 a $4 en materiales de cada panel. La mayoría de los costos de procesamiento están vinculados a la mano de obra, y Orben dijo que incluso reciclar paneles a escala no sería más económico.

La mayor parte de la investigación sobre paneles fotovoltaicos se centra en la recuperación de silicio de grado solar para que el reciclaje sea económicamente viable. Eso sesga los incentivos económicos contra el reciclaje. El Laboratorio Nacional de Energía Renovable estimó que cuesta aproximadamente $20 a $30 reciclar un panel en comparación con $1 a $2 enviarlo a un basurero.

La mayoría de los expertos asumen que ahí es donde terminan la mayoría de los paneles en este momento. Pero nadie lo sabe. Natalie Click, candidata a doctorado en Ciencia de los Materiales en la Universidad de Arizona, dijo que no existe un sistema uniforme “para rastrear hacia dónde van todos estos paneles desmantelados”.

El Departamento de Sustancias Tóxicas de California recopiló sus primeros datos sobre paneles reciclados por manipuladores de desechos universales en 2021. Para los manipuladores que aceptaron más de 200 libras o generaron más de 10,000 libras de paneles, el DTSC contó 335 paneles aceptados para reciclaje, dijo Sanford Nax, un portavoz de la agencia.

El departamento espera que la cantidad de paneles solares instalados en la próxima década supere los cientos de millones solo en California, y que el reciclaje se volverá aún más crucial a medida que los paneles más baratos con una vida útil más corta se vuelvan más populares.

La de los materiales en algunos paneles y cómo deshacerse de ellos es parte del problema, dijeron los expertos.

“Hay una brecha de información, una brecha tecnológica y una brecha financiera en la que estamos trabajando”, dijo Amanda Bybee, cofundadora de SolarRecycle.org un sitio web destinado a ayudar a las personas a comprender cómo reciclar paneles solares y cómo el proceso funciona.

 

 

El año pasado entró en vigencia una nueva regulación del DTSC que reclasificó los paneles, cambiando la forma en que se pueden recolectar y transportar. Anteriormente, se requería que los mismos se tratasen como desechos peligrosos al retirarlos, lo que restringía el transporte y el almacenamiento.

Se suponía que tanto los consumidores comerciales como los residenciales o generadores, como se les llama en la industria del reciclaje, debían transportar los paneles ellos mismos a instalaciones certificadas de reciclaje o eliminación de desechos peligrosos. Con poco seguimiento, no está claro con qué frecuencia ocurrió eso. Los paneles solares ahora se clasifican como desechos universales y se pueden recolectar en más de 400 manipuladores de desechos en California, donde luego se evalúan y transportan a instalaciones de eliminación, reutilización o reciclaje. Arriba, los paneles solares están instalados en un techo y, en los casos en que estos contengan materiales tóxicos, se relegan a vertederos y se envían a instalaciones con protecciones adicionales contra fugas.

“Lo que hace esa [regla] es realmente cambiar la forma en que se maneja, gestiona, almacena y transporta ese material”, dijo Orben de We Recycle Solar. “No cambia cómo se procesa realmente”.

En 2016, Solar Energy Industries Assn., una asociación comercial sin fines de lucro para la industria solar de EE. UU., inició un programa de reciclaje de paneles. Robert Nicholson, gerente de PV Recycling en la asociación, dijo que su objetivo es ayudar a los socios de reciclaje del grupo de la industria, cinco hasta ahora, a “desarrollar servicios de reciclaje rentables y que cumplan con los requisitos para los módulos al final de su vida útil”.

“La mayoría de los recicladores ya son recicladores existentes; principalmente están haciendo desechos electrónicos o están haciendo vidrio”, dijo Evelyn Butler, vicepresidenta de Servicios Técnicos de la asociación. “Así que tuvimos que trabajar con ellos para dar ese salto, para decir: ‘Creemos que los procesos que están usando pueden adaptarse a la tecnología'”. La asociación también trabaja con los reguladores para redactar leyes que reduzcan la cantidad de paneles que se dirigen a los vertederos.

Los subsidios del gobierno son una forma de hacer que el reciclaje de paneles solares sea económicamente viable para los generadores de desechos, quienes ahora soportan gran parte del costo del reciclaje.

En Europa, una regulación promulgada recientemente llamada Directiva sobre residuos de equipos eléctricos y electrónicos de la Unión Europea impone a los productores la responsabilidad de respaldar sus productos mediante la eliminación responsable al final de su vida útil. Requiere que todos los que fabrican paneles para países de la UE financien la recolección y el reciclaje.

Se ha intentado una legislación similar en varios estados de EE. UU., incluido Washington, donde el Programa de Administración y Recuperación de Módulos Fotovoltaicos requerirá que los fabricantes de paneles solares financien el reciclaje cuando finalice su utilización. La iniciativa se aprobó en 2017 y comenzará a implementarse en 2025. Es la única ley de responsabilidad del productor en los Estados Unidos.

Es parte de una estrategia más amplia en la industria, llamada Responsabilidad Extendida del Productor, en la que el costo del reciclaje se integra en el costo de un producto en su compra inicial. Las entidades comerciales en la cadena de productos, en lugar del público en general, se vuelven responsables de los costos al final de la vida útil, incluidos los costos de reciclaje.

En una entrevista de 2020 con PV Magazine, Jigar Shah, cofundador de Generate Capitall, un fondo que invierte en infraestructura sostenible, dijo que el problema puede abordarse desde el comienzo de la cadena de producción: los fabricantes. Shah, quien ahora es director de la Oficina de Programas de Préstamos del Departamento de Energía, dijo que los legisladores deben exigir a los fabricantes que presenten un diseño estándar que haga que los paneles sean más fáciles y económicos de reciclar.

“Es mucho más rentable para los fabricantes verse obligados a trabajar juntos […] donde intentan reducir en gran medida el costo de todo colectivamente. Eso sucede a través de la política”, dijo. “No sucede a través de personas que optan por participar”.

En abril de 2022, Santa Mónica concluyó un programa piloto de reciclaje de paneles solares en conjunto con el California Product Stewardship Council, una asociación público-privada. El consejo de administración encuestó a los propietarios locales de energía solar residencial y descubrió que muchos, sin saber qué hacer con los paneles al final de su vida útil, llamaron a los instaladores para pedir ayuda.

 

 

“Descubrimos que los instaladores de energía solar eran el mejor contacto para saber cuántos paneles fuera de servicio había en nuestra región”, dijo Drew Johnstone, analista de sustentabilidad de Santa Mónica. “Algunos contratistas terminaron simplemente amontonándolos en sus almacenes, porque no encontraban una solución”.

Johnstone dice que la reclasificación universal de desechos marcó una gran diferencia, reduciendo los costos y el papeleo necesarios para manejar los módulos, y más manipuladores pueden aceptar los paneles de los generadores.

“Será un problema realmente grande en varios años”, dijo Johnstone. “Por lo tanto, correspondería que los gobiernos locales, condados y estados comiencen a idear un plan para responder a qué hacer con estos paneles cuando lleguen al final de su vida útil, en 10 o 15 años”.

 

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